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O que é uma vacina?

O que é uma vacina?

Nosso mundo está cheio de muitas formas diferentes de vida. Algumas das criaturas mais potencialmente perigosas para animais de estimação incluem parasitas, bactérias e vírus. Em resposta às doenças graves e devastadoras ou mesmo às mortes que essas criaturas podem causar, pesquisadores e cientistas vêm trabalhando para encontrar maneiras de eliminá-las. Os medicamentos foram desenvolvidos para tratar muitas infecções parasitárias. Os antibióticos foram descobertos para tratar infecções bacterianas, mas o tratamento eficaz das infecções virais ainda nos escapa. Até agora, o melhor que conseguimos fazer é prevenir infecções virais, bem como algumas infecções bacterianas e rickettsiais, através do uso de vacinas.

Vacinas são a introdução de vacina no corpo para produzir imunidade a uma doença específica. O termo vacinação vem do latim vacca ou vaca, e foi inventada quando as primeiras inoculações foram administradas com organismos que causaram a doença leve da varíola da vaca a produzir imunidade contra a varíola.

Durante séculos, o vírus da varíola causou doenças graves e debilitantes nas pessoas. Uma vez que alguém foi infectado, não havia nada que pudesse ser feito. No final da década de 1700, Edward Jenner notou que as empregadas leiteiras que desenvolveram o vírus da varíola leve e temporário não se infectaram com a varíola. Como experimento, ele infectou intencionalmente pessoas com o vírus da varíola, também conhecida como vaccinia. Assim como as criadas, essas pessoas não tiveram varíola. O procedimento de usar uma substância semelhante para prevenir a infecção viral ficou conhecido como vacinação, como homenagem à doença vacínica, que iniciou tudo.

Você já se perguntou por que recebe catapora uma vez e é considerado imune por toda a vida, mas pode receber o vírus da gripe ano após ano? A razão para isso está diretamente relacionada à capacidade do sistema imunológico de reconhecer, detectar e destruir invasores anteriores. O vírus da catapora não muda, então seu corpo pode reconhecê-lo. O vírus da gripe sofre mutação quase todos os anos e cada mutação é considerada um novo vírus. Este é o princípio por trás das vacinas.

Um vírus é um pacote de material genético, geralmente DNA, cercado por um envelope ou membrana viral. Este vírus é bastante frágil quando está fora do corpo, mas é muito prejudicial quando é permitido prosperar dentro do corpo. Uma vez que entra no corpo, ele se liga a certas células e insere seu DNA na célula. Esse DNA assume a função da célula e começa a se reproduzir rapidamente. Em pouco tempo, a célula fica tão cheia de partículas virais que explode e libera mais vírus por todo o corpo. Cada uma delas repete o processo até o corpo ficar sobrecarregado com vírus e desenvolver doenças.

À medida que o corpo sofre esse ataque do vírus, o sistema imunológico começa a perceber que há um invasor presente. Como o sistema imunológico foi basicamente emboscado e nunca viu esse invasor antes, o sistema imunológico não está preparado, embora faça uma tentativa valiosa de destruir o vírus. Com o tempo, o sistema imunológico muitas vezes destrói o vírus e o corpo se recupera da doença. Infelizmente, existem alguns vírus que nunca saem do corpo e acabam causando a morte.

No caso de infecções virais que resultam em recuperação, o sistema imunológico está agora preparado e as células de memória circulam pelo corpo, esperando que o vírus tente invadir novamente. Se e quando isso ocorrer, o sistema imunológico estará pronto e o vírus será destruído antes que seja permitido um ponto de apoio.

É assim que as vacinas funcionam: um vírus modificado é injetado no corpo. Este vírus alterado é incapaz de causar doenças, mas é reconhecido pelo organismo como invasor viral. Às vezes, as vacinas são feitas a partir de vírus mutantes, às vezes por vírus mortos. Estão sendo desenvolvidas novas vacinas recombinantes que funcionam com o DNA viral.

Uma vez que o vírus modificado é injetado no corpo, o sistema imunológico responde e monta um ataque. Como o vírus é incapaz de se replicar e causar doenças, a resposta imune diminui rapidamente, embora as células de memória continuem circulando. Se o vírus real é encontrado, o sistema imunológico está preparado e pronto para o ataque. O vírus é destruído antes mesmo de causar doença.

Os efeitos das vacinas variam. Alguns duram anos e outros apenas alguns meses. É por esse motivo que são necessárias repetidas vacinas. As vacinas são úteis na prevenção de algumas doenças virais, mas não são infalíveis. Algumas vacinas apenas fornecem imunidade parcial e algumas vacinas não conseguem obter uma resposta imune. Por esse motivo, apenas porque o seu animal foi vacinado não garante proteção completa contra o vírus.

Agora que você sabe o que é uma vacina e como ela funciona, você pode entender a importância, bem como as limitações, dessa parte importante da medicina preventiva. Devido à incrível coragem e previsão de um homem em 1798 que intencionalmente infectou pessoas com um vírus para se protegerem contra outro, muitas pessoas e animais em todo o mundo foram protegidos e salvos de certas infecções virais, bacterianas e até riquetsiais.